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Des groupes de chasseurs-cueilleurs ont peuplé la Mélanésie il y a environ 50 000 ans. Ils y ont développé l’horticulture et les techniques d’irrigation et de drainage des sols il y a 9 000 ans. C’est à partir du nord de cette région que le peuplement de la Polynésie et d’une partie de la Micronésie a été entrepris. Il est probable qu’une surpopulation de la Nouvelle-Guinée ait précédé la colonisation des îles du Pacifique. Les sociétés mélanésiennes connaissent une impressionnante diversité linguistique et culturelle : plus de 800 langues y sont recensées. Les Européens ont attribué à cette région le nom de Mélanésie, « îles noires », en raison du teint foncé des autochtones, comparativement à celui des Polynésiens.

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